貓瘟其實就是貓泛白血球減少症,它病原為一種不具封套的單股DNA小病毒,如果您是養狗的老手,提到狗狗病毒性出血性腸胃炎一定會讓你嚇出冷汗,而貓瘟就是屬於同一種病毒的感染。貓瘟病原為顆粒極小,但抵抗力極強的病毒,它能在環境中存在很長的時間。本病為一高度傳染性疾病,能藉由鞋子、衣服、食物容器及寵物欄等迅速傳播。臨床症狀自輕微發熱至極嚴重甚至死亡,通常幼貓感染較嚴重,一般患貓呈現精神沈鬱、高熱、食慾減退、嘔吐、下痢(通常帶血),康復患畜通常要數週才能完全恢復,而患畜也因本病影響免疫系統而受到其他感染的傷害。患貓所生的仔貓可能呈現永久性的共濟失調。適當的疫苗大大地降低了疾病的發生。

雖然貓瘟是種高度傳染性的疾病,但由於預防接種的效果非常好,現在已經非常少見了,在對未預防接種的貓群來說,仍可能爆發嚴重的流行。貓瘟是一種好發於幼貓的傳染病,在貓的生產季節會有較高的發生比率,此外,也可能感染其它年齡層的貓,主要的感染來源是急性感染期貓的糞便、尿液、唾液、及嘔吐物,有證據指出罹患此病之後的貓可能會成為帶原者,主要的傳染途徑有三種方式:與急性感染期的動物接觸、與帶原者接觸、經由污染的環境而感染。

貓瘟典型的臨床症狀有:發燒(四十度以上)、精神不振、食慾廢絕、嘔吐、下痢、脫水到死亡,臨床表現並沒有特異性,但血液檢查中常會見到白血球明顯下降的現象。在診斷上,便是依據臨床症狀與血液檢查來判定,但亦要與其他腸胃道疾病,如:細菌性腸炎、腸道異物等區別;而成貓的臨床症狀則不明顯、僅輕微感染和少許或沒有症狀。貓一旦感染之後,病毒會於口咽部進行局部的增殖,之後再進入血液循環而導致病毒血症,並尋找快速分裂的細胞來感染,如胎兒或新生兒時期的小腦組織細胞,及其它年齡層的腸黏膜細胞、淋巴組織、及骨髓。本病毒最主要的標靶器官為腸腺窩上皮細胞、淋巴組織及骨髓。

由於貓瘟病毒會破壞淋巴組織內的淋巴球及破壞骨髓內的白血球幹細胞,進而導致泛白血球減少症,至於紅血球的生成作用似乎不受本病毒感染的影響,故在急性感染時通常不會出現貧血的症狀。不過,貓瘟的臨床病症有相當大的個體差異,從無症狀的感染到輕微短暫的發燒及泛白血球減少、再到嚴重的急性徵候,甚至死亡都有;一般而言,幼貓的感染症狀通常較為嚴重。